В зависимости от цели их выпуска ценные бумаги делятся на фондовые и коммерческие. Первые предназначено для формирования капитала (акции, облигации), вторые - для опосредствования товарных отношений (векселе, аккредитивы. Как правило, фондовые бумаги или являются бессрочными, или действуют свыше года, а коммерческие есть в своем большинстве краткосрочными.

Все коммерческие бумаги являются долговыми. Их выпускают негосударственные эмитенты и без специального обеспечения (залога). В определенном понимании коммерческие бумаги являются кредитными деньгами и лишь частично служат для инвестирования капитала. Если ценные бумаги имеют целевое назначение, то их можно классифицировать как бумаги для инвестирования, кредитование и расчетов за снабжение и обязательство.

Все ценные бумаги можно поделить по рынку, которые можно перепродавать, и нерыночные, которые разрешено продавать только один раз: эмитент продает ценные бумаги инвестору, который в этом случае есть не только первым, а и последним покупателем ценных бумаг такого вида.

Ценные бумаги можно не только продавать, но дарить или завещать.

Важным признаком ценных бумаг есть их способность к конвертированию - изъятие эмитентом из оборота и аннулирование ценных бумаг какого-то вида через их обмен на ценные бумаги другого вида того самого или другого эмитента (в случае реорганизации первого).

В связи с интернационализацией фондовой деятельности на международном рынке объясняется наличие международных ценных бумаг. К ним принадлежат евроноти, что выпускаются корпорациями на срок от трех до шести месяцев со ставкой, которая изменяется. Выпускаются такоє еврооблигации, которые в виде займа могут размещаться в любой промышленно развитой стране.

Ценная бумага может иметь вид как документарной так и бездокументарной формы, т.е. владелец может устанавливаться на основании предъявления сертификата или на основании записи в системе ведения реестра владельцев ценных бумаг.

Наличие электронной техники предоставляет возможность делать эмиссию ценных бумаг без оформления их «бумажного» (документарного вида). Вместо этого стали практиковаться другие документы, прежде всего выписки депозитариев, которые используются для доказательства прав владельцев ценных бумаг. Такая форма ценной бумаги широко используется в разных странах.